Appèl: ‘We willen trouw blijven aan onze kernwaarden’

Interview Out of Home Special 'SamenSterk' | juni 2020 | door Mathijs van Eeten

DEN BOSCH - Appèl heeft zijn uiterste best gedaan om tijdens de coronacrisis helemaal zichzelf te blijven, ook al kelderde de omzet met ruim 80 procent. Gelukkig is er ook iets positiefs te melden. “We starten per 1 juli meer dan 30 nieuwe restaurants op”, vertelt directeur Marketing en Sales Mark Lemmens.

Appèl Holding, het moederbedrijf van Appèl, SAB en Markies Catering, heeft het net als de rest van de cateringsector zwaar te verduren. Nu Nederland ontwaakt uit de lockdown, is de strijd nog niet gestreden. Toch gaan de mensen achter Appèl door, vertelt conceptontwikkelaar Evy de Wilde samen met Lemmens. Laatstgenoemde begon op 1 april, midden in de coronacrisis bij Appèl Holding, na jarenlang voor Vitam te hebben gewerkt. “Een bijzondere timing, waardoor ik ons bedrijf en mijn collega’s voornamelijk leerde kennen via Teams en Skype”, herinnert Lemmens zich met een glimlach.

Hoe heeft Appèl de lockdown ervaren?
Lemmens: “In het begin konden we de impact nog niet in zijn volledige omvang overzien. De wereld veranderde iedere week en het perspectief is er zeker niet beter op geworden. We zijn een sterk, gezond familiebedrijf en kunnen echt tegen een stootje. Dat is nog steeds zo, maar de schade wordt groter en de gevolgen gaan langer duren dan we konden vermoeden. We wilden in eerste instantie ‘overbruggen’, maar moeten nu met een nieuw coronaproof concept komen voor een langere periode.”

De Wilde: “De focus lag eerst met name op het geruststellen van onze eigen mensen. We zijn filmpjes gaan maken om intern te blijven communiceren en de directie heeft vragen beantwoord via een livestream. We hebben een coronateam opgezet om onze medewerkers een hart onder de riem te steken door de inzet van verschillende acties. Zo hebben we kaartjes gemaakt die medewerkers naar elkaar konden sturen en naar iedereen die wat positiviteit kon gebruiken. Met deze kleine gebaren willen we onze medewerkers laten zien dat we er voor ze zijn.”

Lemmens: “Je kunt je voorstellen dat de crisis angst en onzekerheid teweegbrengt. We zijn bezig geweest onze medewerkers actief te informeren. Een van onze pijlers is ‘Samen’. Ik weet nog dat ons eerste filmpje veel positieve reacties kreeg en zorgde voor een saamhorigheidsgevoel. Tegelijkertijd blijven er vragen komen. Die proberen we steeds weer te beantwoorden.”

Zijn er restaurants opengebleven?
De Wilde: “Het merendeel van onze locaties is gesloten. Een beperkt aantal restaurants hebben wel doorgedraaid, voornamelijk in de vitale sector. Veel onderwijsinstellingen openen langzaam hun deuren weer, maar de schoolkantines blijven gesloten.”

Lemmens: “We zouden dit jaar na de overname van SAB voor het eerst over de 100 miljoen omzet heengaan en lagen op schema. We zijn nu blij als we 50 miljoen halen, terwijl we voor corona drie goede maanden hebben gehad. Je kunt je dus voorstellen dat we ook na september behoorlijk denken terug te vallen. De komende jaren verwacht ik dat we eveneens nog niet op het oude niveau terug zijn.”

Hoe is de sfeer nu binnen het bedrijf?
Lemmens: “We zijn energiek en blijven samen. Daar staan we voor. Dat is zoals we omgaan met onze eigen mensen, maar ook met onze opdrachtgevers. We willen het samen oplossen, maar zijn daarbij van diverse externe zaken afhankelijk. Het vervelende is dat we zelf nu nog niet precies weten wat ons te wachten staat. Het perspectief verandert continu, dat maakt het lastig. Heel veel mensen binnen Appèl hebben vragen en willen bijdragen. Ze zeggen: ‘Ik ben beschikbaar, dus zeg maar wat ik moet doen.’ De teamspirit is enorm. We zijn trots op onze mensen en samen met hen willen en hopen we, met maximaal baanbehoud, zo goed mogelijk door deze crisis te komen. Of dat gaat lukken hebben we alleen niet zelf in de hand.”

Kan Appèl op de oude voet verder?
Lemmens: “Je moet jezelf als bedrijf ook in deze lastige periode niet verloochenen. Als je eerst jarenlang als bedrijf tettert hoe duurzaam en sociaal je bent, val je volgens mij door de mand als je daar nu mee stopt en puur naar je eigen gewin kijkt. Aan de andere kant dicteert de markt voor een deel de vraag. Als de markt de broekriem aanhaalt, zullen we daarnaar moeten acteren. We zien nu al dat we meer moeten gaan verpakken, wat bij voorbaat minder duurzaam is, maar dat betekent dat je nog steeds een duurzame variant kunt kiezen. Het is onze missie om de beste foodbeleving in het restaurant te bieden. Dat zal nu nog belangrijker zijn. Mensen zijn nu minder vaak op kantoor, waardoor het voor sommigen bijna een uitje wordt. Dan hoeft het niet per se een simpel broodje met een plakje kaas te zijn, maar gerust iets speciaals dat je op je thuiswerkdagen niet eet. Een lunch op kantoor moet een verwenmoment voor onze gast zijn. We willen echt vanuit onze kernwaarden en identiteit naar een aftercoronaconcept toewerken.”

De Wilde: “We waren vóór corona al zo goed op weg. We laten ons niet uit het veld slaan. Als bedrijf hebben we duurzaamheid en vitaliteit hoog in het vaandel staan. Dat willen we ondanks de maatregelen volhouden. De inhoud kan nog steeds goed en vitaal zijn. We hoeven de broodjes niet te versimpelen, het kan juist luxer. Er kan ook een persoonlijke boodschap in een lunchtasje zitten. Hoe blijf je persoonlijk, juist op afstand? Dat zijn de uitdagingen. In die creatieve invulling zijn we goed als bedrijf en daar zetten we ons graag voor in. We willen tegen onze gasten die weer terug op het werk komen zeggen: wat fijn dat je er weer bent. Intern zetten we hier de schouders onder en werken we aan een innovatieve en technologische invulling hiervoor.”

Lemmens: “Schoolkantines blijven dicht, maar in het protocol staat niet dat cateraars niet meer mogen acteren binnen school. We zijn nu druk bezig met bestelapps waarbij je op klasniveau kunt bestellen. Dan kun je dat nog persoonlijker maken. Je kunt de verpakking zien als barrière van de beleving, maar ook als cadeautje dat je uitpakt. Omdat je via de app weet wie de besteller is, kun je iets persoonlijks aan de binnenkant toevoegen.”

De Wilde: “We zetten in op meer aandacht, maar ook op meer eetmomenten: ontbijt, lunch en diner. We willen de gast ontzorgen en verwennen. We zijn er voor iedereen, zo breed mogelijk.”

Lemmens: “Het mooie is: sales draait op volle kracht door, we krijgen veel aanvragen én nieuwe opdrachten. Het is dus, zowel binnen de bedrijfscatering als onderwijs- en campuscatering, zeker niet alleen kommer en kwel. Zo starten we onder andere bij TU Eindhoven. Dat was een pre-coronatraject. Nu zetten we hier samen met onze partners zoals Brownies&DownieS onze schouders onder. Ook in deze bizarre tijd.”

 

 

Top